I 1874 blev Frederic Auguste Bartholdi, en berømt fransk billedhugger kontaktet af Edouard de Laboulaye, en politisk tænker, om at designe en mindestatue, der skulle mindes forholdet mellem USA og Frankrig. de Laboulaye fra Paris, Frankrig var engang kendt som 'Far til Frihedsgudinden.' de Laboulaye ønskede stærke forbindelser mellem Frankrig og USA og mente, at Frankrig kunne lære af USA's nederlag og triumfer. Frihedsgudinden var en gave fra det franske folk for at fejre den amerikanske 100-års jubilæum.
I løbet af denne tid, Bartholdis hjemby, mistede Alsace uafhængigheden. Dette inspirerede Bartholdis beslutsomhed om, at frihed var en del af at designe, hvad der ville blive en førende ikonisk amerikansk figur. Bartholdi var ikke ny til at designe sådanne mindesmærke statuer og han designede Løven af Belford i Belford, Frankrig. Han har også skabt Bartholdi's Fountain i Washington, DC og Statue of Marquis de Lafayette i Union Square på Manhattan, New York.

Kort tid efter sluttede Bartholdi sig sammen med ni andre entreprenører i at designe og bygge statuen. Mændene var også en del af det samme hold, der designede Frankrigs berømte 'Eiffeltårnet'.

Over 1 million francs blev rejst gennem donationer, der blev finansieret gennem virksomheder, der ønsker at spille en rolle i finansieringen af statuen. juli 1880 blev statuen præsenteret for frankrigs minister i Paris, Frankrig.

Før statuen blev bygget, besøgte Bartholdi New York på Bedloe Island. Øen ligger i Upper New York Bay. Øen drives af National Park Service. Øen er meget sikker med 24/7 sikkerhed fra United States Park Police. Det blev aftalt, at USA skulle finansiere omkostningerne for den 65 ft. piedestal, at statuen ville stå på. $ 300.000 blev rejst, og i oktober 1886 blev Frihedsgudinden præsenteret for staten New York og for verden.

Bedloe Island blev solgt til Mr. Issac Bedlow i 1667. Under sit ejerskab fik Bedloe byen New York til at bruge øen som karantænestation for dem, der havde kopper. I 1732 blev øen solgt til købmænd, og øen blev senere brugt til at huse en sommerresidens.

Selv om opførelsen af statuen startede i 1884 var det ikke helt komplet og afsløret for verden i oktober 28, 1886. Kongressen gjorde det til en del af Amerika i 1956.